Parim koht merealuste kaablite valmistamiseks kosmoses


ZBLAN on erinev. See pole NASA jaoks. 1970ndatel avastatud ZBLAN on kummaline ja veider materjal. Klaasitüübil, mis koosneb raskemetallfluoriididest, on tüüpilise ränidioksiidi asemel neeldumis- ja hajumisomadused, mis muudavad selle hästi sobivaks tippklassi laserite ja isegi veealuste Interneti-kaablite jaoks. Kuid materjal on habras ja selle koostisosade erineva tiheduse tõttu tekivad jahutamisel mikrokristallid, hävitades selle potentsiaali. Maal teevad ZBLANi tootjad suuri võimalusi, mis lasevad sulaklaasist helmed mitme loo alla, tõmmates materjali kiududeks. Kuid seni pakub mikrogravitatsioon parimat keskkonda tiheduse eraldumise ja kuluka kristallimise vältimiseks. USA õhuvägi testis hüpoteesi esimest korda 1990ndatel, kasutades paraboolseid lende.

Made in Space on juba saatnud oma mikrolaineahju suuruse ZBLANi labori SpaceX-i eelmistest kaatritest. Erinevalt tavalisest tootmishoonest, kus masin laaditakse ja laaditakse uuesti koos lähtematerjalidega, teeb see rohkem reisimist. Prekursormaterjalid laaditakse laboratooriumisse; kui kaabel on välja klopsitud, saadavad astronaudid masina tagasi Maa alla koos valmiskiuga sees. "Püüame olla astronautide ajakulu suhtes lugupidavad," ütleb Rush. “Nad võtavad selle välja, ühendavad voolu ja andmed ning ujuvad minema.” (Tulevikus kavatseb ettevõte paigutada tootmisüksuse orbiidile nii, et ainult materjal tõuseb üles ja alla.) Projekt jääb uurimistöösse etapis, kus toodetakse ainult väikeses koguses kiudaineid, kuid Rush ütleb, et kavatseb järgmisel aastal käivitada suurema rajatise, mis suudab toota klientidele müümiseks piisavalt ZBLANi.

Rush ütleb, et isegi orbiidi tootmiseks vajalik matemaatika läheb välja kõrgete käivitamise ja tagastamise kuludega. Kilogramm materjali võib toota tuhandeid meetrit ZBLAN-i ja iga meeter müüb rohkem kui 100 dollarit. Ettevõtte sõnul on ta investeerinud ZBLANi arendusse miljoneid, millest ükski ei tulnud NASA-st.

"See ei pruugi lõpuks välja paista," arutleb Rush. “Ja isegi kui see nii on, ei saa te ühe vundamendiga midagi ehitada.” Made in Space kavatseb järgmisel aastal käivitada veel neli kuni kuus muud kasulikku koormat, et katsetada muid materjale, mis võiksid mikrogravitatsiooni tootmisel kasu olla.

Bridenstine'i jaoks on veel üks kasutamata tegevusvaldkond ravimite tootmine. Eelmisel kuul käivitas NASA Pittsburghi ülikooliga tööstusliku biomeditsiini liidu. Meditsiinilised uuringud on juba ISSi põhikomponent, kuid idee, leiab Pitt McGowani regeneratiivmeditsiini instituudi direktor Bill Wagner, on leida ärimudelid, mis investoreid erutaksid. Materjalid on kõige kaugemal – instituut katsetab juba ISS-i lagunevate metallisulamitega, mis on kasulikud koronaarstentide jaoks. Samuti tekitab põnevust asjaolu, et mikrogravitatsioon võib tüvirakkudes diferentseerumist edasi lükata, laiendades katsetamisakent, ning mikrogravitatsiooni haigusi kiirendav mõju võib muuta ISS-i atraktiivseks kohaks ravimite kasutamisel, kasutades nn elundeid kiibil inimeste asemel.

Ravimite ja seadmete turustamine nõuab siiski suuri investeeringuid – sadu miljoneid dollareid, näiteks kliinilise uuringu toetamiseks – ja uuringud on alles algamas. Wagner arvab, et sellise raha sisenemiseks kulub natuke aega; liit on tema sõnul rohkem ideede kogumise etapis, mis võiks hakata suuremaid investoreid huvitama. "Võib-olla ei paneks ma tohutut dollari panust, aga tahaksin selle koha laua taga hoida," ütleb ta.

George Washingtoni Hertzfeld ei ole veendunud, et NASA plaanidel on jalad; kosmosetootmise alustamise katsed pärinevad ju Reagani ajastust. Kuid optimismil on mõned põhjused, ütles ta. Üks on see, et ZBLANi plaanid hõlmavad Maal juba turul oleva toote täiustamist, selle asemel, et üritada nullist nõudlust tekitada. Siis on alles tekkiv orbitaalmajandus: ettevõtted, kes juba tegelevad ISSi jaoks koormate käivitamise ja transportimisega ning rajatiste ja robotite kavandamisega. Lisaks on olemas satelliitide hooldamise ja turismi võimalused, mis aitaksid õigustada inimese stabiilset viibimist orbiidil.